Perché mi manca Estelle Harris. Anche la sua voce.

(RNS) — Proprio l’altro giorno stavo seguendo il mio GPS e all’improvviso me ne sono accorto.

Mi stavo stancando di quella donna australiana che mi dava indicazioni. Sì, è una voce piacevole. Ma ammettiamolo: era troppo calmante.

Sarebbe fantastico, mi sono detto, se potessimo avere un tipo di voce diverso, come, ad esempio, Estelle Harris nei panni di Estelle Costanza di “Seinfeld”.

Immagina come sarebbe stato.

“Jeff, tra un miglio, gira a sinistra. UNA SINISTRA! Entra nella corsia di sinistra ORA, per piangere ad alta voce! Che cosa stai aspettando?!? Cosa… aspetterai fino all’ultimo minuto? Bene, Jeffie, un ottimo modo per causare un grave incidente d’auto, bloccando il traffico per le prossime cinque ore! E poi dove sarai? Bloccato qui! Frank, diglielo!!!”

Ahimè, questa idea (per quanto brillante fosse) non doveva essere. Estelle Harris è morta lo scorso sabato (2 aprile) all’età di 93 anni.

La verità è: ho amato il suo personaggio: acerbo, sarcastico, dedito alla sfrontatezza personale, sempre attento a insulti e offese, privo di pazienza e limiti personali, con una voce perennemente stridula.

L’amavo, perché la conoscevo.

Beh, più o meno. Negli anni ’60 e ’70, Estelle e Sy Harris, un venditore di trattamenti per finestre, e la mia famiglia appartenevano alla stessa sinagoga – Suburban Temple a Wantagh, New York, di benedetta memoria – che si è ripetutamente fusa con diverse sinagoghe locali ed è ora Temple B’nai Torah.

Non conoscevo Estelle Harris, anche se penso che i miei defunti genitori lo conoscessero.

L’attore Estelle Harris ha interpretato Estelle Costanza, a destra, in “Seinfeld”. Foto per gentile concessione di NBCUniversal tramite Everett Collection

Ma, quanto a Estelle Costanza, sì, la conoscevo. Il suo stile vocale risuona con alcuni dei miei ricordi d’infanzia, aleggiando attraverso le gastronomie di Plainview, New York. Era lei quella che si lamentava dell’aria condizionata troppo fredda.

Estelle era profondamente ebrea. È nata nel quartiere Hell’s Kitchen di Manhattan e ha trascorso la sua infanzia a Tarentum, in Pennsylvania, una città mineraria di carbone che non era esattamente la capitale della diaspora americana.

Anche il suo stile comico era profondamente ebreo. “È come quell’espressione ebraica ‘piangere risate.’ Nel corso dei secoli agli ebrei sono accadute cose così terribili che hanno dovuto ridere un po’ più forte”.

Estelle Harris – ebrea.

Ma Estelle Costanza?

Ciò pone la domanda: di che etnia erano i Costanza?

Quando “Seinfeld” è stato presentato in anteprima (come “The Seinfeld Chronicles”), Brandon Tartikoff, allora capo della NBC, pensava che lo spettacolo fosse “troppo ebreo”.

Sì, Jerry era ebreo.

No, Kramer non era ebreo.

No, l’esecrabile Newman non era ebreo.

Elaine avrebbe dovuto essere – e avrebbe potuto essere – ebrea. Dopotutto, è stata interpretata da Julia Louis-Dreyfus, una figlia di una delle più antiche famiglie ebree d’Europa, che tradizionalmente fa risalire i suoi antenati a Rashi e, prima ancora, a re David. Tra i suoi parenti c’è nientemeno che Alfred Dreyfus, l’ufficiale francese accusato di tradimento e il cui caso è stato la scintilla che ha acceso la miccia del sionismo politico.

I geni di Julia sono ebrei, sebbene non sia stata cresciuta come ebrea. Per quanto riguarda il suo personaggio Elaine Benes, si è descritta come una donna con un “appeal shiksa”.

Che lascia i Costanza. Il cognome è italiano. Ma gli attori stessi erano tutti ebrei.

Gli attori Estelle Harris, da sinistra, Jason Alexander e Jerry Stiller interpretano la famiglia Costanza in “Seinfeld”. Foto di Byron J. Cohen/NBCUniversal

Jason Alexander (George), il compianto Jerry Stiller (Frank) e il compianto Estelle Harris. Era la famiglia più ebrea della televisione di rete, ma non identificata come tale. Lo stesso Jason Alexander una volta disse: “I Costanza erano ebrei, ma nel programma federale di protezione dei testimoni”.

Quindi, Marranos, più o meno. Festivus, la vacanza inventata da Frank “per il resto di noi”, ha solo ulteriormente testimoniato la stranezza etnica dei personaggi.

In verità, però, quell’ambiguità faceva parte della bellezza dello spettacolo. Essendo cresciuta circondata da famiglie italiane, conoscevo il loro stile e mi sentivo a mio agio con esso. Sì – emotivo, rumoroso e intrecciato tra loro.

Come ha detto la stessa Estelle: “I neri, gli asiatici, i WASP, gli italiani, gli ebrei – dicono tutti: ‘Oh, sei proprio come mia madre'”.

Fu così che uno dei personaggi più irritanti nella storia della televisione di rete divenne, ironia della sorte, uno dei più amati.

Sy Harris è morta l’anno scorso. “Urlo a mio marito, ma a lui non importa”, aveva detto una volta Estelle. “È grato per l’attenzione.”

Scommetto che lo era. Sarei voluto essere. In questo momento, Estelle sta avendo una riunione con Sy. Sono sicuro che anche Stiller sarà felice di vederla, anche se la sua voce risveglierebbe anche gli angeli più profondamente addormentati.

Come per tutti loro: serenità adesso.

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